皮革廠與環境、社會及管治(ESG)
Mike Redwood | 03 February 2021

環境、社會及管治(ESG)投資在投資圈引起激烈的討論,這似乎與皮革廠的日常生活距離很遠,皮革廠都在努力避免皮革出現鬆面和裂面的狀況,並設法在特殊的商業氣候下獲取利潤。如今的營業額是歷來最難預測,而很多原材料地區又面臨壓力。

 

 

我們預計將有愈來愈多頂尖皮革廠擴展業務、合併、收購或向私募股權公司尋求投資,經營規模需要符合很多市場對於大型項目的要求,甚至要達到更大的規模,在面對強大的品牌試圖壓低價格時,也能在對話中保持平衡關係。考慮到在疫情下,皮革廠之間的資產負債表會有很大的差異,我們可以預計在未來數月會出現更多類似的舉動,收購、私募股權投資、首次公開募股和其他“項目”在未來兩年也會更頻繁出現。如今時尚圈、奢侈品圈和幾乎每個領域都聚焦可持續發展,ESG投資成為關鍵的投資考量因素也是不足為奇的事。

ESG代表“環境、社會及管治”,是投資者和金融行業在衡量和考慮投資項目時所用的專門用語。從晨星公司(Morningstar)和阿爾·戈爾(Al Gore)創辦的世代投資管理公司的結果可見,投資在他們定義的ESG股票比主流的投資表現較好。企業需要致力於更遠大的目標而不只限於惠及股東,在這看法廣為接受下,上述的正面觀點也受到歡迎。只惠及股東的做法在過去30多年在很多國家造成貧富之間出現巨大的差異。

不過,過份簡化以上的說法很危險。ESG股票去年大幅超前是因為油公司陷入困境而大型互聯網公司股價驟升。但我們是否真的認為社交媒體公司表現得那麼好?管治、繳稅意願、如何利用我們的資料,還有允許表達非法和令人憎惡的觀點都屬於ESG考量因素,或者說應該納入在內。同樣地,特斯拉汽車(Tesla)也是出眾的贏家,但它是一家初創公司,ESG基金是否也應該考慮主要汽車製造商帶來的影響?這些製造商致力作出改變,例如通用汽車(GM)如今表示會在2035年或之前實踐全面生產電動車,他們一年製造770萬輛汽車。豐田汽車可能是更好的ESG選擇,豐田在一年內生產超過1000萬輛汽車,並正在推出氫燃料車,從擁有大量牛場的美國獲取可以產自牛糞的氫。很多人認為這對於汽車等行業來說是更好的解決方案。

也許有人會記得我們曾經深究“模糊邏輯”如“蘋果甚麼時候變成果核?”和“草真正的顏色是甚麼?”等問題。很重要的一個道理是,我們看待事物時不應該非黑即白。不過,我們很多人都是從280個字符內的提要獲悉一切的事實(大部分的Twitter貼文都不超過33個字符),當然沒有足夠空間讓我們冷靜地考慮事情或思考任何灰色地帶。這是社交媒體另一個危險之處。

從Al Gore在其世代投資計劃(Generation investment programme)進行的研究可見,他在過去十年利用自己的影響力譴責吃肉這項行為和很多相關的農業措施,但同時在人造肉公司押下重注。他的公司是Beyond Meat的最大投資者,這是一隻備受追捧的ESG 股票。他宣揚的一些論文在標題中明顯指出單靠改變農業就可以達到巴黎協定的目標。我不清楚《2015 Carnegie Mellon Study》這項研究的詳細內容,但它明顯發現了素食“更危害環境”,造成的傷害是三倍大。我們肯定聽說過需要利用多種農作物來生產替代農作物,當中涉及高度加工,需要耗用大量的水和能源。

這對於皮革業而言是重要的信息。皮革和牲口因為歷史或不可信的資料而斷然被譴責,而一些我們認為是出於好心的人悄悄地藉着替代品成為百萬富翁。皮革的替代品也出現相似的情況,大部分標明為“素”的物料都是塑膠,從環境的角度計算,這些物料是非常糟糕的替代品。皮革行業不能抱怨相關的替代物料因為皮革的供應有限,需要紡織品和其他物料填補缺口,我們只是請求他們坦誠相關物料的性能和碳足印。

因此,ESG並不是與皮革行業無關,我們與它有密切的關係。就農業和皮革加工過程而言,只要以負責任的方式實踐,皮革並非不好的物料。皮革壽命長,容易保養、修補和翻新,而且還能重新利用壽命已到盡頭的皮革製作成其他的物品。經精心設計的皮革物件可以保存數十年,甚至在壽命到達盡頭後還可以用於製作皮漿板,或經處理後用於製作肥料。這些物件在堆填區裡停留約五十年後就會生物降解,除非是埋藏在完美的狀況下,則可以維持完整無缺達數十個世紀。這就是為甚麼我們這麼多的古代歷史是記錄在皮革物件上,如今在很多博物館都能看到它們的身影。

除了皮革是一種非常出色的物料之外,皮革廠是定點運作所以不容易搬遷,不像鞋履或服裝生產是勞工密集型產業。在20世紀,有倒閉的美國和歐洲皮革廠被發展中國家如中國、印度和韓國的皮革廠取代,這些倒閉的皮革廠大部分都是建於市區的老工廠,不再適用於製造領域,於是結業並在其他地方重建,其中很多都有超過80或100年歷史,有些是建於19世紀中期,當時皮革業遷移到工廠地區。

很明確的一點是,昔日和如今的皮革廠都是長久成為社區的一部分,如果皮革廠發展成功,當地社區也會繁榮。當我們在此提到的ESG不僅僅是關乎環境問題,那麼一家融入社區並經營良好的皮革廠通常會擔當完美的經營典範,在方方面面都符合ESG的觀點。
 

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