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關燈,進入無人生產線年代
Mike Redwood | 19 July 2018

今年六月,谷歌以5億美元入股京東,持股1%,沒錯,是5億美元;而沃爾瑪也早已持有京東11%的股份。我猜本文的大部分讀者都不知道京東是甚麼,也不知道它是做甚麼的。京東是中國第二大的網上零售商,某些方面的運作模式與亞瑪遜相似。京東公佈2017年營業額為56億美元,據維基百科的資料顯示,京東藉為全球第三大的互聯網公司,緊隨亞瑪遜和Alphabet(谷歌)。騰訊也早已持有京東20%的股份,是全球第五大的互聯網公司,並開發了微信── 中國目前最普及的社交媒體工具。

我們都知道中國正憂慮美國的舉動,而美國也擔心中國這個新的工業巨頭將不斷獲取相關知識,從而在高科技產業上超越各國。中國五年計劃所針對的技術無疑是涵蓋甚廣,西方國家認為自己在這些技術領域上曾經處於領先的地位。但京東的個案意味着中國可能在很多領域上都早已領先西方各國。

大家聽聞的中國黑心工廠事件,當中涉及的工廠大多採用機器人而不是人力。美國投資論壇The Oxford Club 的新興趨勢策略師Matthew Carr去年撰文提及中國當時的狀況。他筆下的「上海的工資」」(Wages in Shanghai)提到,「在過去七年,上海的工資翻了一倍,自2001年,中國的工資每年平均增長12%,當地人將工資定得過高」。他以東莞一家工廠為例,製革業人士對東莞這個地方都非常熟悉,長盈精密科技公司在當地設立的手機廠以60個機器手臂取代650名工人,只留下60名工人管理機器。Carr寫道:「結果令人驚嘆,工廠的生產力提高了250%,出現瑕疵品的機率降低了80%,機器人24小時操作10條生產線,全年無休。

京東沒有工廠但有倉庫,也就是我們現在說的履行中心,京東面對的問題不僅僅是高工資,而是難以招聘員工。他們的高級物流團隊表示,現在很難招聘人手到倉庫工作和提供最後一步的運送服務,所以公司將採用無人操作的方式來完成這兩項工作。

美國公司依靠歐洲的倉庫科技
最近,美國零售巨頭Kroger購入英國線上食品雜貨零售商Ocado的5%股份,並簽訂了獨家協議,將Ocado的自動化、由機器人主導的倉庫科技應用到Kroger於美國的所有設施,以對抗亞馬遜在零售領域的野心。Ocado研發了一套蜂窩網格的系統,只使用一種機器人,不過是可以擴展和組合的。令人意外的是美國零售巨頭竟然需要依靠規模較小的零售商以獲取相關的技術。但目前仍然需要人手負責包裝和拆除的工作。可以在Youtube瀏覽有關上述系統的影片 :

上述的蜂窩網格系統固然創新,與此同時,中國公司應對員工短缺(一孩政策導致)的方案似乎反映他們的技術早已領先,京東的新式倉庫意味着他們的拆除和包裝過程都採用無人操作。據悉,京東在上海設立的新總部是一片黑暗的,只有四名員工負責維持機器的運作。

為了解決「最後一步」的運送問題,京東在獲得當局允許下,正在四個省份測試利用無人機將貨品運送到郊外地區。似乎京東在中國面臨的問題,相對亞瑪遜與英國政府合作要面對的少。很多英國居民反對無人機略過民居的花園圍牆,而且當地頻繁發生商業飛機引起的事故。京東正在多個中國城市的大學測試無人駕駛汽車。

隨着人工智能成為重要的議題,加上本文大概闡述了京東所採用的技術,以及中國在其他領域如面部識別比西方國家先進,我們可能會發現自己盼望着中國未來在製造和運送物件的方式上能有重大的改變。

在中國,燈光或許會熄滅,不過,這是代表着先進科技的來臨。

Mike Redwood
2018年6月

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