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关灯,进入无人生产线年代
Mike Redwood | 19 July 2018

今年六月,谷歌以5亿美元入股京东,持股1%,没错,是5亿美元;而沃尔玛也早已持有京东11%的股份。我猜本文的大部分读者都不知道京东是什么,也不知道它是做什么的。京东是中国第二大的网上零售商,某些方面的运作模式与亚玛逊相似。京东公布2017年营业额为56亿美元,据维基百科的资料显示,京东借为全球第三大的互联网公司,紧随亚玛逊和Alphabet(谷歌)。腾讯也早已持有京东20%的股份,是全球第五大的互联网公司,并开发了微信── 中国目前最普及的社交媒体工具。

我们都知道中国正忧虑美国的举动,而美国也担心中国这个新的工业巨头将不断获取相关知识,从而在高科技产业上超越各国。中国五年计划所针对的技术无疑是涵盖甚广,西方国家认为自己在这些技术领域上曾经处于领先的地位。但京东的个案意味着中国可能在很多领域上都早已领先西方各国。

大家听闻的中国黑心工厂事件,当中涉及的工厂大多采用机器人而不是人力。美国投资论坛The Oxford Club 的新兴趋势策略师Matthew Carr去年撰文提及中国当时的状况。他笔下的「上海的工资」」(Wages in Shanghai)提到,「在过去七年,上海的工资翻了一倍,自2001年,中国的工资每年平均增长12%,当地人将工资定得过高」。他以东莞一家工厂为例,制革业人士对东莞这个地方都非常熟悉,长盈精密科技公司在当地设立的手机厂以60个机器手臂取代650名工人,只留下60名工人管理机器。 Carr写道:「结果令人惊叹,工厂的生产力提高了250%,出现瑕疵品的机率降低了80%,机器人24小时操作10条生产线,全年无休。

京东没有工厂但有仓库,也就是我们现在说的履行中心,京东面对的问题不仅仅是高工资,而是难以招聘员工。他们的高级物流团队表示,现在很难招聘人手到仓库工作和提供最后一步的运送服务,所以公司将采用无人操作的方式来完成这两项工作。

美国公司依靠欧洲的仓库科技
最近,美国零售巨头Kroger购入英国线上食品杂货零售商Ocado的5%股份,并签订了独家协议,将Ocado的自动化、由机器人主导的仓库科技应用到Kroger于美国的所有设施,以对抗亚马逊在零售领域的野心。 Ocado研发了一套蜂窝网格的系统,只使用一种机器人,不过是可以扩展和组合的。令人意外的是美国零售巨头竟然需要依靠规模较小的零售商以获取相关的技术。但目前仍然需要人手负责包装和拆除的工作。可以在Youtube浏览有关上述系统的影片 :

上述的蜂窝网格系统固然创新,与此同时,中国公司应对员工短缺(一孩政策导致)的方案似乎反映他们的技术早已领先,京东的新式仓库意味着他们的拆除和包装过程都采用无人操作。据悉,京东在上海设立的新总部是一片黑暗的,只有四名员工负责维持机器的运作。

为了解决「最后一步」的运送问题,京东在获得当局允许下,正在四个省份测试利用无人机将货品运送到郊外地区。似乎京东在中国面临的问题,相对亚玛逊与英国政府合作要面对的少。很多英国居民反对无人机略过民居的花园围墙,而且当地频繁发生商业飞机引起的事故。京东正在多个中国城市的大学测试无人驾驶汽车。

随着人工智能成为重要的议题,加上本文大概阐述了京东所采用的技术,以及中国在其他领域如面部识别比西方国家先进,我们可能会发现自己盼望着中国未来在制造和运送物件的方式上能有重大的改变。

在中国,灯光或许会熄灭,不过,这是代表着先进科技的来临。

Mike Redwood
2018年6月

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